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三星韩国产业韩国半导体产业已摇摇欲坠?

韩国半导体产业麻烦大了?也许更精确的说法是,由于受到IC产业衰退的严重打击,这个由本土芯片制造商支撑的市场已经摇摇欲坠…虽然芯片厂商们现在终于看到复苏迹象,并可望有助于疗伤,但更往前看,韩国四大IC供货商与这个国家的整个半导体产业,正面临全球市占率保卫战。

在最近一场于首尔举行的研讨会上,有位三星(Samsung)的高层坦言该公司仍太依赖内存业务,并认为三星有必要寻找可为公司注入成长动能的新市场。而三星虽也已经将触角伸向非内存市场,包括重回电源IC领域,但这家芯片供应大厂仍在不少业务领域辛苦挣扎。

内存业者海力士(Hynix)最近被债权人把整间公司拿去标售,但现在唯一的投标者也自身难保。另一家芯片业者MagnaChip Semiconductor刚摆脱破产,模拟晶圆代工厂Dongbu HiTek则是好不容易取得一笔资金挹注,稍稍减轻负债压力。

还有更惨的吗?有产业界高层表示,韩国持续大力扶植的无晶圆厂IC产业,实际发展情况与预期目标出现落差;要发展无晶圆厂IC产业,需要培育具创新能力的新公司,但该国却还是过于依赖由家族财团或财阀经营的大集团企业,诸如现代(Hyundai)、乐金(LG)与三星。

南韩无疑是内存、LCD、电视等产品的供应大国,但三星集团旗下被动组件与模块供货商三星电机(Samsung Electro-Mechanics)副总裁Hak-Sun Kim指出,问题在于该国太过仰赖外国供应的非内存芯片产品。例如在手机市场,「大多数芯片是采购自海外;」Kim表示:「我们的网络芯片也是百分之百靠进口。」

韩国半导体产业协会(KSIA)副主席Youm Huh也表示:「我们在内存产业方面取得很好的地位,但系统芯片却是韩国的弱点。」Huh也是一家模拟IC新创公司Silicon Mitus的总裁暨执行长,他呼吁国内的无晶圆厂IC设计同业应该将眼界放远。

在韩国,本土芯片业者大部分是想将IC产品卖给两大公司三星与乐金,而不是国际市场。「我们实在太依赖国内市场;」Huh表示:「我们必须拓展市场版图,打破目前只有本土厂商、没有全球性厂商的现况。」

韩国产业并不全都是处于那样的窘境,该国的汽车产业、消费性电子产业,半导体产业、钢铁与造船,都已经在国际市场占有一席之地。此外更重要的是,IC产业整体景气看来是乐观发展的;「我们已看到强劲的市场需求,」模拟晶圆代工厂Dongbu HiTek总裁暨执行长John Yong-In Park表示。

但韩国IC产业仍存在许多问题,其中最明显的,就是Hynix与MagnaChip是否能存活下来?以及三星的下一步会怎么做?

不久前,三星宣布投资一家位于美国犹他州盐湖城的闪存I/O技术开发商Fusion-io;市场有人猜测,三星可能会再发动另一波求购SamDisk的行动,甚至有人讶异为何三星没有并购新加坡特许半导体(Chartered Semiconductor),好拓展其正在起步阶段的晶圆代工业务。

韩国今日举足轻重的电子产业,可追溯至1970年代或更早;该国政府在1980年代扶植了DRAM产业,有人说其内存技术可能是透过反向工程方法取得,甚至有传言指出是从竞争同业处「窃取」而来…到1990年代中期,韩国的财团兴起,掌控了该国四分之一的IC市场;从那时起,三星等厂商基本是从日本手中抢走不少内存生意。

而近几年,韩国电子产业像是坐云霄飞车。根据韩国官方统计,2008年该国IT产业达到578亿美元的贸易顺差;该年度韩国IT产品出口较07年成长0.9%,总产值达1,313亿美元,IT产品进口则成长5.5%,金额为735亿美元。

手机是韩国出口量排名第一的IT产品,08年成长率19.1%,总金额达到3,34.5亿美元;而在半导体产品部分,由于生产过量与价格下跌,韩国半导体组件出口量在08年出现七年来的首度衰退。

韩国IT产业在09年9月创下了643亿美元顺差的成绩,是1996年以来的单月第三高纪录;当月IT出口较去年同月成长了0.8%,来到122.4亿美元,是本年度首度恢复正成长。

以各产品来看,9月份手机与电视产品出货金额分别下滑22.5%与2.5%,来到25.2亿美元与5.4亿美元。但9月份半导体产品与显示器面板产品,却分别成长了22.3%与4.2%,达到36亿美元与26.3亿美元。

同时,9月份韩国进口IT产品金额较去年同月下滑了13.6%,来到58.1亿美元;这主要是归咎于包括电子零组件(35.9亿美元)、计算机与外围设备(6.1亿美元)产品进口量的大幅下滑。

但整体产业景气确实是向上的,特别是DRAM领域;三星最近预期,第三季DRAM业绩将有不错表现,该公司已经看到市场的强劲需求,特别是服务器与高阶笔记型计算机对DDR3的采用。「PC市场状况优于预期,但我们仍非常谨慎;」三星内存市场经理Keich Lee表示。

Lee并证实了DDR3 SDRAM缺货的报导;在NAND闪存市场,目前则是呈现供需平衡状态。不过Lee也表示,因为淡季效应,DRAM与NAND闪存需求仍会在2010年第一季走弱。

在逻辑组件部份,三星的主力则放在应用处理器、CMOS影像传感器、LCD驱动器与晶圆代工业务;至于被动组件部分,三星旗下的三星电机已经悄悄重返电源IC市场。

三星电机的Kim在一场简报中警告,韩国整体产业必须从已经成熟的、赖以维生的内存产业拓展出去。他认为,韩国企业应该进军新IC市场,包括网络、RF、WLAN等;这些都是很大部分仰赖从国外进口的产品:「有很多内存以外的东西是韩国业者可以做的。」

当然,三星的地基可是很稳固,其它公司可就没这么幸运了,尤其是Hynix;根据报导,目前仍拥有Hynix主控权的债权人打算卖掉手中剩余的28.1%持股,也就是要出让Hynix的多数股权。新的Hynix大股东有可能是一家已经出价的韩国大企业Hyosung;待售的股权总值估计约3.65兆韩圜(约30.4亿美元)。

但根据报导,原本说要在两个月内将Hynix转手的债权人,突然延迟了预计将多数股权出售给Hyosung的计划。有部份产业观察家也对Hyosung的出价存疑,因为该企业的营收规模不过与Hynix相当,也没有经营半导体业务的经验。

因为股东信心不足,Hyosung的股价据说下滑不少;市场并有传言指出,该公司透过子公司筹募秘密资金,并有逃漏税的嫌疑。

好消息是,饱受亏损之苦的Hynix可望在第三季恢复盈利;该公司并已经提升对DRAM与NAND闪存的平均销售价格(ASP)预测。尽管状况有些混乱,Hynix看来是能存活下去;韩国政府这些年来早已经以某种形式出手拯救这家公司。因此Hynix仍是韩国半导体产业的重要成员,但有人怀疑这能撑多久?

另一家韩国半导体业者MagnaChip的生存机会就很渺茫;在6月份,这家由Hynix独立而出的逻辑芯片供货商在美国以破产法第11章声请破产,在此同时,由韩国KTB Securities所主导的一笔资金宣布以8,000万美元收购MagnaChip。在9月份,美国破产法院批准了由MagnaChip所提出的组织重整计划,该公司高层声称破产声请没有冲击该公司业务。

韩国的无晶圆厂半导体产业还比较有一点希望;数年前,该国政府推出了「System IC 2010」计划,打算扶植更多无晶圆厂IC业者,包括模拟新创公司。这个计划确实催生了许多新创公司,但Silicon Mitus的Huh却表示,成果仍不如预期:「特别是与台湾相比较。」
而问题所在很明显──韩国的无晶圆厂IC业者通常把产品卖到国内市场,大客户就是Samsung与LG,也因此限制了他们的机会。此外,与美国等地的新创公司一样,韩国的新创公司在风险资金的取得上也遭遇困难。

韩国的风险资金社群非常小,国内企业只好往美国寻求金援机会;但问题是,美国风险投资业者已经放弃半导体领域,因为该产业已经成熟,取得投资报酬的等待时间也比过去来得长。

据韩国半导体协会统计,韩国目前有200家无晶圆厂半导体公司,其中约有40~50家公司是在国内较「活跃」的;每家无晶圆厂业者平均年营收为2,800万美元。只有非常少数的无晶圆厂IC设计业者一年营收可超过1亿美元;其中一家是Silicon Works,不过该公司实际上是LG Display的LCD驱动IC专属供货商。

为了进一步推动无晶圆厂IC产业,韩国政府打算再度祭出「System IC 2015」计划,不过细节尚未公布;也有其它人对韩国无晶圆厂IC产业与IDM厂商开出不同的处方签,Hua即表示:「我们应该着眼于新兴市场,并试图进军这些地方。」

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